Общение и обмен информацией между людьми может происходить в разных формах. Беседа с друзьями или коллегами по работе, разговор по телефону или скайпу, школьный урок или университетская лекция – это непосредственное общение между участниками, которое происходит в устной форме. Однако чтение художественной литературы, официально-деловых и личных писем, служебных документов, законов и т.д. тоже является общением, только это общение происходит с помощью и посредством текста, представленного в письменной форме. Таким образом, в зависимости от того, в какой форме происходит коммуникация – звуковой или письменной – выделяются устная и письменная формы речи.

В речевой практике эти формы речи занимают важное и примерно одинаковое по своей значимости место. Нетрудно заметить, что в самых разных сферах жизни – в сферах производства, управления, быта, образования, юриспруденции, политики, искусства, в средствах массовой информации и т.д. обязательно имеют место и устная, и письменная формы речи. При этом наблюдается их постоянное взаимодействие: любой устный текст может быть записан, письменный же – озвучен (т.е. прочитан вслух).

Вместе с тем устная и письменная формы речи являются вполне самостоятельными, обладают своими характеристиками и особенностями.

Устная речь – это любая звучащая речь. Исторически устная форма речи (по сравнению с письменной) является первичной, поскольку она возникла гораздо раньше письма. Материальной формой устной речи являются звуковые волны – т.е. произносимые людьми звуки, которые представляют собой результат деятельности органов произношения человека.

Устная речь имеет богатые интонационные возможности. Интонация создаётся интенсивностью (громкостью) и длительностью речи, нарастанием или замедлением её темпа, степенью чёткости произношения, наличием или отсутствием пауз и тембром произнесения. Хорошо известно, что устная речь обладает таким интонационным разнообразием, что может передать всю огромную палитру человеческих чувств, переживаний, настроений и т.п.

При непосредственном общении людей друг с другом восприятие устной речи происходит и по слуховому, и по зрительному каналам одновременно. Поэтому устную речь сопровождают, усиливая её выразительность, такие дополнительные средства как характер взгляда, расположение говорящего и слушающего в пространстве, их мимика и жесты. Все эти средства способствуют повышению смысловой и эмоциональной насыщенности устной речи.

Необратимость, т.е. поступательный и линейный характер развертывания во времени – одна из главных особенностей, свойственных устной речи. Как невозможно войти в одну реку дважды, так невозможно ещё раз вернуться и в какой-то момент устной речи, в силу чего говорящий вынужден мыслить и говорить одновременно. Неподготовленное устное высказывание формируется постепенно, частями, по мере осознания того, что сказано, что ещё далее следует сказать, что необходимо повторить, дополнить, уточнить. Именно поэтому устной речи часто свойственны фрагментарность, слабая структурированность, деление единого предложения на несколько вполне самостоятельных единиц, паузы (заполняемые часто различными междометьями и звуками: гм, э-э, ммм и т.п.), а нередко даже и бессвязность. Вместе с тем говорящий стремится привлечь внимание слушающего, вызвать интерес к своему сообщению, получить некоторую реакцию на него. Поэтому в устной речи появляются интонационное выделение интересных и важных моментов, уточнение каких-то мыслей, повторы.

Конечно, устная речь может быть не только спонтанной, но и подготовленной (например, доклад, лекция и др.) В таком случае устная речь будет отличаться продуманностью, более чёткой структурной организацией, однако при этом говорящий всё-таки, как правило, стремится, чтобы его речь оставалась непринуждённой, имела сходство с непосредственным общением и не оставляла бы впечатления «заученной».

Письмо – это созданная людьми знаковая система фиксации устной речи, позволяющая с помощью графических (начертательных) элементов передавать информацию на расстоянии и закреплять её во времени. Письменная речь даёт возможность сохранить знания, накопленные человечеством. Именно благодаря возникновению и развитию письменности мы сегодня знаем о великих цивилизациях Междуречья, Древнего Египта, Древней Индии, Древнего Китая, инков, майя и др.

Историки утверждают, что письмо прошло длительный путь развития – от первых зарубок на деревьях, наскальных рисунков, петроглифов до звукобуквенного типа, которым сегодня пользуется на нашей планете большинство людей. Буквы, используемые в процессе письма, – это знаки, с помощью которых обозначаются звуки речи. Знание букв позволяет воспроизводить их в звуковой форме, т.е. читать любой текст.

Основная функция письменной речи – сохранение устной речи в пространстве и времени, длительное хранение информации. Письмо служит средством коммуникации в тех случаях, когда непосредственное общение между людьми затруднено или невозможно, когда они разделены временем или местом пребывания. С древнейших времён люди, не имея возможности общаться друг с другом непосредственно, обменивались письмами, многие из которых сохранились до сегодняшнего дня. Развитие таких технических средств сообщения как телефон в некоторой мере уменьшило роль письма. Однако появление факса, а в настоящее время и распространение системы Internet, которые помогают преодолевать пространство, вновь актуализировало именно письменную форму речи.

Письменная речь (в отличие от устной) даёт пишущему возможность продумывать речь, не раз возвращаться к уже написанному, перестраивать части текста и отдельные предложения, заменять слова, подыскивать более точные формулировки, обращаться к словарям и справочникам, осуществляя длительный поиск формы выражения своей мысли. В связи с этим письменная форма речи достаточно строго нормирована и регламентирована: ей свойственны сложные синтаксические конструкции, наличие причастных и деепричастных оборотов, распространённые определения, различные вставные конструкции, чёткая связь между предшествующими и последующими предложениями и т.п.

Поскольку письменная речь ориентирована на восприятие органами зрения, ей свойственна чёткая структурная и формальная организация, которая выражается, например, в нумерации страниц, делении текста на разделы, главы, параграфы, наличии системы ссылок, а часто и шрифтовых выделений, подчёркиваний и т.п.