Деятельность человека продуктивна, во многих случаях утилитарна, но может быть и непродуктивной и внеутилитарной. Например, непродуктивным является исполнение ритуалов (хотя подчас ритуальные действия, будучи подчинены решению конкретных практических задач, могут быть вполне утилитарными).

Материальная и духовная деятельность. Различают материальную и духовную деятельность. Упрощенно можно представить себе материальную деятельность как оперирование предметами,а духовную -как оперирование образами этих предметов. Абстрактно рассуждая, можно представить себе материальную и духовную деятельность «в чистом виде», как некую абсолютную противоположность. Но будучи неодухотворенной, материальная деятельность бесцельна. А существует ли духовная деятельность «в чистом виде»? В системе объективного идеализма так или иначе признается существование некоей абсолютной и саморазвивающейся идеи вне ее материального носителя. Но в реальной жизнедеятельности человека не существует духовной деятельности вне материальной, реально есть лишь континуум (от лат. сontinuum -непрерывное множество) разнообразных форм деятельности с различной представленностью первого и второго.

Знаковый аспект человеческой деятельности. Единство материальной и духовной деятельности означает, что и процесс деятельности, и ее результат представляют собой некий синтез материально-вещественного субстрата и духовного содержания, что объективно, независимо от человека, делает ее результаты системой знаков,т.е. носителей информации о духовном мире человека. В силу своей специфики деятельность продуцирует идеальное, поскольку в предметной форме она производит предмет, а в знаковой -духовное содержание знания, способности, нравственные установки личности, ее мастерство и отношение к своей профессии, а также отношение к самому себе и другим людям. Поэтому свойства, полученные природным объектом в результате преобразующей деятельности человека, выступают в знаковой форме. Э. Кассирер с полным правом утверждает, что человек живет не только в физическом, но и в символическом универсуме.