В философии деятельность определяется как особая форма активности, присущая человеку и имеющая своим содержанием целесообразное изменение внешнего мира. В социальной философии деятельность рассматривается как способ воспроизводства социальных процессов, самореализации человека, его связей с окружающим миром.

Деятельность предполагает взаимный переход способности к конкретному виду деятельности в ее предметное воплощение. Это значит, что действующий человек изменяет внешний мир и изменяется сам. Выдающийся мыслитель ХХ в. Э. Кассирер подчеркивал: самая главная характеристика человека, его отличительный признак -это не метафизическая или физическая природа, а его деятельность. Именно труд,система видов деятельности определяет область человечности. Различными секторами этого круга человеческой деятельности Кассирер называет язык, миф, религию, искусство, науку, историю. Понять человека -значит прояснить фундаментальные структуры каждого из этих видов деятельности и в то же время понять ее как органическое целое.

Социологическое описание деятельности дается в понятиях деяния, поступка, поведения.И это не случайно: общество есть совокупность форм совместной деятельности людей, поэтому деятельность человека всегда социально ориентирована, адресована другим, хотя, возможно, и осуществляется ради собственных потребностей и эгоистически понимаемых интересов. Деяние -такая форма проявления активности личности,которая предполагает ее ответственность за социально значимые результаты, независимо от того, определялись или нет эти результаты конкретными целевыми установками личности. Поступок -сознательное действие (или бездействие), являющееся результатом нравственного самоопределения личности, в котором выражается ее отношение к самому себе и другим людям, к природе и обществу в целом. Действие, которое имеет отрицательную нравственную значимость, определяется как проступок.Система поступков, в которых реализуются нравственные установки личности, характеризует ее поведение.Поведение является внешней характеристикой деятельности, поэтому ее внутренние механизмы раскрываются в поведении лишь опосредованно и не всегда обнажают мотивы, которыми человек фактически руководствуется в своей деятельности.

В психологии содержится более детальная характеристика деятельности, которая определяется как динамическая система отношений человека с миром, сопровождающаяся возникновением у субъекта психического образа и воплощением его в объекте. Проще говоря, деятельность представляет собой такое отношение человека к любому объекту (миру), которое имеет своей предпосылкой не просто знание о нем, но и представление о том, что он может получить в результате его преобразования. В психологии этот специфический сплав знания и цели, обусловленной потребностями человека, рассматривается как образ,который воплощается в объекте в процессе деятельности. Таким образом, деятельность выступает как способ реализации отношений субъекта к действительности.Однако сама деятельность регулируется не непосредственной реакцией человека на внешний мир, а через посредство его осознания, т.е. формирования психического образа.